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Salud

El 2013 trae un cometa 15 veces más brillante que la Luna

Pero no todos son optimistas. Los escépticos estiman que el cometa podría difuminarse en su camino y no verse cuando pase cerca de la Tierra.

Los fanáticos y especialistas empiezan el 2013 con la aspiración de que se haga realidad una de las noticias astronómicas más esperadas del año que comienza.

Científicos rusos detectaron por accidente un cometa que podría verse, incluso a la luz del día y sin la necesidad de un telescopio, quince veces más brillante que la Luna llena. Aunque puede, también, que al final no sea visible desde la Tierra.

Después del descubrimiento hecho por Artyom Novichonok y Vitali Nevski con uno de los telescopios de una estación astronómica en la montaña de Kislovodsk, en Uzbekistán, que forma parte de una red internacional de observación del cielo (ISON, por sus siglas en inglés), científicos de varias partes del mundo se han puesto a especular y debatir sobre el posible suceso.

Pero no todos son optimistas. Los escépticos estiman que el cometa podría difuminarse en su camino y no verse cuando pase cerca de la Tierra.

También están quienes, con mente positiva, esperan que el cometa Ison no solo se ilumine el 28 de noviembre del 2013, sino que además deje una "espectacular" estela de partículas de hielo visible desde nuestro planeta.

Objetos como Ison provienen de la nube de Oort, entre las constelaciones de Cáncer y Géminis, un grupo de rocas congeladas y heladas que se encuentra a una distancia del Sol 50.000 veces mayor que la órbita de la Tierra.

De vez en cuando, estos objetos sufren un golpe de gravedad que los expulsa de la nube y los encamina a un largo trayecto hacia el Sistema Solar.

El viaje del cometa entre Oort -a más de un año luz de distancia de la Tierra- y nuestro sistema planetario ha tardado millones de años.

Cuando pase cerca de Marte, la superficie del cometa se transformará a medida que el hielo reaccione a cambiantes temperaturas, por lo que sufrirá grandes grietas y expulsará una enorme estela de gas.

El astrónomo David Whitehouse escribió en el diario británico The Independent: "La superficie del Ison es oscura, más que el asfalto, picada y polvorosa con hielo debajo de su superficie".

"Podría ser el cometa más brillante visto en muchas generaciones: incluso más brillante que la Luna llena", explicó el también escritor británico.

"A fines del verano (boreal) el cometa se hará visible con telescopios pequeños y binoculares. En octubre pasará cerca de Marte y las cosas empezarán a moverse".

"Cuando pase por la Tierra, los géiseres de gas y polvo adquirirán más fuerza", añadió. "Y el espacio alrededor del cometa se volverá brillante cuando el hielo debajo de la superficie se convierta en gas y haga erupción, reflejando la luz del Sol".

A fines de noviembre, Ion será observable a simple vista en la misma dirección del Sol, justo después del anochecer.

Después, rápidamente se moverá alrededor del astro a unos cinco kilómetros de distancia, mucho más cerca de lo que pasa cualquier otro planeta.

En el punto más cercano al Sol, se volverá intensamente brillante desde la Tierra, pero en esa instancia será difícil y peligroso verlo sin instrumentos especiales, advirtió Whitehouse.

Españoles descubren dos nuevas especies de orquídeas en Cuba.

Orquidea cubana

Científicos de España descubrieron dos nuevas especies de orquídeas en el oriente de Cuba, una cuya flor es en extremo grande; y la otra, muy pequeña.

El investigador de la Universidad de Vigo, Angel Vale, coautor del estudio, dijo a la BBC que se trata de las especies Encyclia navarroi, y la Tetramicra riparia, ambas de la misma familia, descubiertas en la Reserva de la Biosfera Península de Guanahacabibes, en el extremo más occidental de la isla.

Los investigadores de la Universidad de Vigo en España -que trabajaron junto con los Servicios Ambientales del Parque Nacional Alejandro de Humboldt, en Cuba- se vieron forzados a revisar toda la bibliografía sobre orquídeas hasta la fecha, ya que no podían creer que una flor tan grande "en pleno siglo XXI no se hubiese encontrado antes".

Una de las cosas que los científicos destacan de esas flores es su capacidad para interactuar con distintos tipos de polinizadores.

"A diferencia de la mayoría de las plantas, muchas orquídeas no producen néctar u otras sustancias que sirven de recompensa para los insectos y aves que las visitan", explica Ángel Vale, coautor del estudio de la Universidad de Vigo.

A pesar de ello, gracias a su forma y sus intensos colores logran atraer a numerosos visitantes, lo cual les permite reproducirse. A este fenómeno se lo conoce como polinización por engaño.

Desde hace más de dos siglos las islas caribeñas han sido una suerte de paraíso biológico y un laboratorio natural para los investigadores.

El hallazgo de estas dos especies fue hecho un poco por azar. El equipo de Vale la descubrió cuando se encontraba en la isla investigando el efecto de la polinización por engaño de un grupo específico de orquídeas caribeñas.

Aunque, cuenta Vale, en la mayoría de los casos los descubrimientos los hacen los coleccionistas, que cuando ven florecer una flor que no corresponde con ninguna de las conocidas se ponen en contacto con los científicos. "Muchas veces ellos van por delante de los investigadores".

Estos dos hallazgos se suman a la inmensa variedad de orquídeas que hay en el mundo. Se estima que hay al menos entre 25.000 y 30.000 especies de orquídeas.

Estas plantas son particularmente útiles para detectar signos tempranos del cambio climático, ya que dependen no sólo del clima sino también de muchos factores vinculados a otros organismos de su entorno. Si estos cambian, las orquídeas son una de las primeras plantas en notarlo.

Hallan bacteria que podría vivir y reproducirse en el espacio

La investigación ha tenido lugar en la península de Taimir, al norte de Siberia, donde, desde 2011, se han perforado cuatro pozos de 40 metros de profundidad en el suelo arenoso congelado.

Científicos rusos y estadounidenses han hallado, en la capa de hielo permanente de la zona de Siberia, unas cepas de bacterias capaces de reproducirse y vivir en el espacio, es decir, con escasez de oxígeno y a temperaturas y presión muy bajas.

El trabajo, publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), detalla que este tipo de bacterias, conocidas como extremófilas, se caracterizan por ser capaces de sobrevivir en temperaturas extremas, con la falta permanente de alimentos y de oxígeno.

"Son el prototipo de los microrganismos espaciales", ha indicado el autor principal, Wayne L. Nicholson.

Ahora, la investigación sobre este hallazgo continúa con el fin de estudiar si aquellas más resistentes podrían sobrevivir en Marte o en planetas extrasolares.

La investigación ha tenido lugar en la península de Taimir, al norte de Siberia, donde, desde 2011, se han perforado cuatro pozos de 40 metros de profundidad en el suelo arenoso congelado.

Al cribar la arena, los científicos descubrieron numerosas bacterias de la familia 'carnobacterium', que pueden datar de hasta 30.000 años.

Los científicos seleccionaron algunas bacterias logrando multiplicarlas luego. Más tarde las sometieron a unos experimentos imitando las condiciones de Marte y, según destaca el estudio, "las bacterias pasaron bien la prueba" ya que "continuaron creciendo y reproduciéndose, aunque muy lentamente".

"El descubrimiento de que unas bacteria terrestre es capaz de existir en temperaturas y presión atmosférica muy bajas y con escasez de oxígeno alienta a los astrobiólogos a buscar vida más allá de la Tierra", ha concluido Nicholson.

Nariz electrónica para identificar sospechosos

Technion de Haifa

La investigación se inspira en el olfato de los perros, con miles de "receptores" capaces de detectar, analizar e identificar el olor de objetos y personas.

Científicos israelíes del Instituto Technión de Haifa, desarrollan una "nariz electrónica" para detectar la "huella aromática" de seres humanos que podría ser empleada en el futuro en la identificación y localización de todo tipo de delincuentes.

En una investigación financiada por el Ministerio de Seguridad Interior de Israel, un equipo científico bajo la dirección del profesor Husam Hayek ha recurrido a microscópicos sensores químicos para identificar las trazas intransferibles del olor que desprende cada individuo.

"Es como una huella digital, todos tenemos un olor particular y la investigación trata de descubrir si se puede establecer una vínculo concluyente que pueda ser empleado en tribunales", dijo a Efe Tzvika Kanfer, director de Ciencias Exactas y Tecnología en el citado ministerio.

La investigación, que durante 2013 pasará la prueba decisiva de eficacia, se inspira en el olfato de los perros, animales con miles de "receptores" capaces de detectar, analizar e identificar el olor de objetos y personas.

Uno de ellos es que la "nariz electrónica" reproduzca desde el proceso de inhalación de partículas hasta el de análisis de aromas que se realiza en el cerebro humano, y que atribuya eficazmente a la persona en cuestión una "identidad".

"El cerebro se especializa en la identificación de patrones y al identificar el de un olor busca en su almacén de memoria para determinar de qué o quién se trata", explica el investigador.

Añade que el olor que deja una persona al respirar o tocar un objeto consta de un "patrón aromático" singular en cada individuo, pero lo más difícil es "sintetizar ese patrón de otros olores ambientales con los que se mezcla".

Todo un reto para los sensores, que deben sintetizar el patrón de entre toda la contaminación que va acumulando el cuerpo a lo largo del día.

Perfumes, olores de comida, humo, gasolinas y otros agentes químicos de uso diario son algunos de los elementos que van diluyendo la firma aromática, pero que aún así los perros saben sintetizar a través de su desarrollado del olfato.

"Tratamos de emular el olfato canino de forma electrónica", explica Kanfer, simplificando lo que en realidad se oculta detrás de la investigación: miles de algoritmos e incontables retos científicos en el campo de la nanotecnología.

La investigación se realiza en el Departamento de Ingeniera Química del Tejnión, aunque su objetivo original dista mucho de los fines en materia de seguridad que se ha fijado el ministerio.

Los científicos trabajan en realidad en un mecanismo olfativo para la detección de enfermedades, entre ellas el cáncer y el parkinson, y se basa en la premisa de que el "patrón aromático" que desprende una persona enferma es distinto al de una sana.

"Al respirar, la persona desprende unas -digamos-- partículas químicas, y en un futuro no muy lejano los médicos podrán detectar si está o no enferma de acuerdo a su tipo", asegura Kanfer al comparar el proceso de detección con el de una prueba de alcoholemia en carretera, salvando las grandes diferencias científicas.

China sobrepasa el billón de líneas de teléfonos celulares

Teléfonos inteligentes
China reporta más de un billón de usuarios de teléfonos móviles, un incremento de casi 118 millones de personas desde el comienzo del 2012, según un reporte del Ministerio Chino de Industria y Tecnología de la Información.

La cifra de exactamente 1,104 millones de usuarios de teléfonos móviles, implica que más del 82% de la población utiliza actualmente un celular, sin contar que muchos de estos teléfonos, utilizan más de una tarjeta SIM.

El número de usuarios con 3G alcanzó los 220 millones, lo que significa que aproximadamente el 20% llega a esta velocidad.

El rápido incremento del mercado de teléfonos inteligentes en China activa las alarmas para los Estados Unidos, que tendrán que "apurar el paso" si no quiere perder la primacía en esta rama tecnológica.

Según un informe de Flurry publicado en noviembre, el gigante asiático tiene actualmente 167 millones de Android frente a los 181 millones en los Estados Unidos.

Sin embargo, el artículo no especifica si estos teléfonos inteligentes tienen libre acceso a Internet.

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