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Ciencia y Tecnología

Científicos publican la primera imagen de un agujero negro

Agujero Negro

Un círculo oscuro en medio de un disco resplandeciente es la primera imagen de un agujero negro presentada el miércoles al mundo, al término de una aventura tecnológica inédita.

El primer 'monstruo' cósmico en haberse dejado captar fue detectado en el centro de la galaxia M87, a unos 50 millones de años luz de la Tierra.

"Una distancia difícil de imaginar", admite Frédéric Gueth, astrónomo y director adjunto del Instituto de Radioastronomía Milimétrica (IRAM) en Europa, participante en la investigación.

La imagen fue realizada gracias a una colaboración internacional llamada Telescopio del Horizonte de Sucesos (o Event Horizon Telescope, EHT, en inglés), que reagrupa a casi una decena de radiotelescopios en el mundo, desde Europa hasta el Polo Sur, pasando por Chile y Hawái.

Combinando estos observatorios, como si fueran pequeños fragmentos de uno gigante mediante una técnica llamada interferometría, los astrónomos pudieron disponer de un observatorio virtual del tamaño de la Tierra, con el que se "podría leer desde Nueva York un periódico abierto en París", según Gueth.

La imagen, ansiada durante muchos años y hasta ahora únicamente simulada en ordenador, es objeto de seis artículos publicados el miércoles en la revista científica Astrophysical Journal Letters, firmados por más de 200 autores de más de 60 organismos científicos. Fue presentada en seis ruedas de prensa simultáneas en el mundo en lugares como Bruselas y Santiago de Chile.

LA TIERRA DE UN DEDAL

Y es que si bien se habla de los agujeros negros desde el siglo XVIII, ningún telescopio había logrado observar en directo uno de estos misteriosos objetos del cosmos y aún menos su retrato.

"Nunca habría pensado poder ver uno verdadero en mi vida", dijo a la AFP el astrofísico francés Jean-Pierre Luminet, autor de la primera simulación digital de un agujero negro en 1979.

Un agujero negro es un objeto celeste que posee una masa extremadamente importante en un volumen muy pequeño. Como si la Tierra estuviera contenida en un dedal. Son tan masivos que ni la materia ni la luz pueden escapar, por lo cual no se pueden ver, son invisibles.

La primera observación del grupo de radiotelescopios se realizó el 5 de abril de 2017. Los ocho observatorios del EHT, entre estos el de IRAM (en España), y el potente radiotelescopio ALMA de Chile, detectaron dos agujeros negros: Sagitario A* en el centro de la Vía Láctea y su congénere de la galaxia M87.

Solo el segundo, aunque mucho más alejado, ofreció una buena imagen.

"Para que todo saliera bien, toda la Tierra tenía que estar despejada", explica Pablo Torne, del IRAM, que recuerda la mezcla de cansancio, tensión y felicidad que sintió ese día.

"Estadísticamente, las posibilidades eran ínfimas y sin embargo, ¡lo logramos!", dijo este investigador que trabajó desde la sala de control del radiotelescopio de 30 metros de diámetro en Pico Veleta en la Sierra Nevada de España.

Siguieron otras tres observaciones, el 6, 10 y 11 de abril.

ESPERA "DESESPERADA"

Pero los astrónomos debieron esperar más de seis meses antes de saber algo más. Con este tipo de instrumentos, las observaciones se realizan a ciegas y los astrónomos no tienen forma de saber si funcionó.

Para ello, hay que esperar captar entre todo el 'ruido? (las señales electromagnéticas) del Universo una señal común a todos los telescopios. En datos analizables, la información recogida equivalió a 4 petaoctetos (4.000 billones de octetos, o sea un 4 seguido de 15 ceros).

"Esperábamos desesperadamente los datos del Telescopio Polo Sur, que a causa de las condiciones extremas del invierno austral no pudieron recuperarse hasta 6 meses después de las observaciones", recuerda Helger Rottmann, del Instituto Max Planck de Radio Astronomía de Bonn. Los datos llegaron al fin el 23 de diciembre.

"Cuando horas después pudimos establecer que todo funcionaba, fue un gran regalo de Navidad", agrega.

Siguió más de un año de trabajo para convertir los datos en imagen. "Para mayor seguridad, el trabajo fue realizado cuatro veces, por otros tantos equipos diferentes", según Gueth.

Todos obtienen la misma imagen: un círculo extremadamente oscuro rodeado de un halo rojo.

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Dragon Endeavour se acopla con éxito (VIDEO)

La tripulación del SpaceX Dragon hace su entrada a la Estación Espacial Internacional. (NASA via AP)

La cápsula Dragon Endeavour de la compañía SpaceX llegó el domingo a la Estación Espacial Internacional con dos astronautas de la NASA a bordo.

Bob Behnken y Doug Hurley viajaron durante 19 horas antes de poder acoplarse con la Estación Espacial Internacional, luego de su exitoso lanzamiento desde el Centro Espacial Kennedy, en Cabo Cañaveral (Florida).

Dragon Endeavour de Space X hace historia
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Se trata del primer vuelo espacial con humanos desde suelo estadounidense a la EEI desde que en 2011 el Atlantis realizó el último viaje de la era de los transbordardores.

El lanzamiento de SpaceX, la compañía privada del millonario Elon Musk, representa otro hito para los cohetes reutilizables, en los que su firma fue pionera, para hacer que los vuelos espaciales sean menos costosos y más frecuentes.

Estados Unidos hace historia y regresa al espacio con la nave SpaceX Crew Dragon

Los astronautas Douglas Hurley y Robert Behnken saludan antes del lanzamiento de la nave SpaceX Crew Dragon, desde Cabo Cañaveral, en Florida, el 30 de mayo del 2020.

Después de una ausencia de nueve años, Estados Unidos regresó al espacio el sábado con dos astronautas a bordo de la nave SpaceX Crew Dragon.

El lanzamiento, que tuvo lugar desde el Centro Espacial John F. Kennedy, en Cabo Cañaveral, en Florida, marca un hito en la historia de la exploración espacial para EEUU.

Los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley viajan a bordo de la nueva cápsula, que recuerda las misiones Apollo, que llevaron a los estadounidenses a la Luna.

"Gracias a todo el equipo que hizo posible que América regresara al espacio", dijeron los astronautas durante su primera comunicación desde la cápsula, una vez que se separó de los motores impulsores.

Ambos permanecerán en la Estación Espacial Internacional durante los próximos meses.

El último lanzamiento tripulado de una nave estadounidense ocurrió cuando el transbordador Atlantis despegó en el 2011.

La nave SpaceX Crew Dragon, que es impulsada por un cohete Falcon 9, fue desarrollada por la compañía SpaceX, del multimillonario Elon Musk, en un proyecto conjunto con la NASA.

Esta misión de la nave SpaceX Crew Dragon incluye el acoplamiento con la Estación Espacial Internacional.

La NASA espera después de este hito poder enviar a sus astronautas a la Estación Espacial Internacional en vuelos comerciales desde territorio estadounidense, en lugar de hacerlo en vehículos de Rusia, como ha sido una práctica desde la salida de servicio de los transbordadores.

La agencia espacial también quiere sentar las bases necesarias para futuras misiones de exploración de la Luna, a partir del 2024, y Marte (2024).

El presidente Donald Trump y el vicepresidente Mike Pence viajaron al Centro Espacial John F. Kennedy para observar el despegue de la nave.

Los astronautas Bob Behnken (fondo)y Doug Hurley, dentro de la cápsula SpaceX Crew Dragon. (Foto/NASA TV)
Los astronautas Bob Behnken (fondo)y Doug Hurley, dentro de la cápsula SpaceX Crew Dragon. (Foto/NASA TV)

“Hoy, otra vez, orgullosamente lanzamos astronautas americanos en cohetes americanos, los mejores del mundo, desde aquí, en suelo americano", afirmó Trump en Cabo Cañaveral, Florida.

Trump declaró que Estados Unidos será el primero en llegar a Marte y prometió un "futuro de dominio americano en el espacio".

(Esta nota fue complementada con información de la agencia Agence France Presse).

Todo listo en EEUU para reconquistar el espacio

Donald Trump, su esposa Melania y el vicepresidente Mike Pence en Cabo Cañaveral.

Debido al mal tiempo se pospuso el lanzamiento para el venidero sábado 30 de mayo

Nueve años después del viaje del transbordador Atlantis, desde el Centro Kennedy de Cabo Cañaveral (Florida) una nave con dos astronautas de la NASA será puesta en órbita rumbo a la Estación Espacial Internacional (EEI).

No sólo será el primer viaje espacial orbital tripulado desde suelo estadounidense desde 2011, sino el paso final antes de que el Programa Comercial Tripulado de la NASA certifique a Crew Dragon para misiones operativas de larga duración en la estación espacial.

Durante la Demo-2 se probarán los sistemas de vuelo, el cohete, la nave y el proceso de aterrizaje, diseñados por la compañía fundada por Elon Musk.

El objetivo es que la NASA pueda enviar a sus astronautas a la EEI en vuelos comerciales desde Estados Unidos en lugar de hacerlo desde Rusia como ha ocurrido desde que el programa de transbordadores terminó con el Atlantis.

También se busca sentar las bases para los planes de exploración futura de la Luna, a partir de 2024, y Marte, a partir de 2030 (Programa Artemisa).

El presidente de Estados Unidos, Donald Trump, y el vicepresidente Mike Pence estarán en Cabo Cañaveral para el lanzamiento.

Bob Behnken y Doug Hurley serán los dos astronautas que viajarán a bordo de Crew Dragon y vivirán en la EEI durante los próximos meses.

Debido a razones metereológicas el lanzamiento se ha reprogramado teniendo dos fechas como alternativa, de acuerdo a cómo se manifieste el estado del tiempo: el sábado 30 de mayo, a las 15:22 hora local, o el domingo 31 de mayo a las 15:00.

¿Cuándo estará lista para uso masivo la primera vacuna contra COVID-19?

Un técnico de laboratorio muestra el sábado en el Centro Nacional de Investigaciones con Primates de Tailandia las dosis de una vacuna para prevenir el COVID-19 listaS para inoculárselas a monos (Mladen Antonov/AFP).

Aunque muchos científicos y autoridades sanitarias aseguran que por lo menos hasta bien entrado el año 2021 no habrá una vacuna disponible para combatir globalmente el COVID-19, varios laboratorios están intentando producir masivamente una antes de que termine 2020, y algunos incluso quieren tenerla lista en septiembre u octubre de este año.

Hasta el momento, la Universidad de Oxford, en Gran Bretaña, dice confiar en que su vacuna pueda estar lista para uso masivo en septiembre. “Personalmente tengo un alto grado de confianza en esta vacuna, porque se hizo con tecnología que he usado antes”, le dijo a CBS News Sarah Gilbert, profesora de Vacunología de Oxford.

De acuerdo con la agencia Reuters, la vacuna, conocida anteriormente como ChAdOx1 nCoV-19 y ahora como AZD1222, fue desarrollada por la Universidad y la farmacéutica británica AstraZeneca, que tiene licencia para acelerar la investigación de las pruebas clínicas.

Pascal Soriot, presidente de AstraZeneca, le dijo el sábado al periodista de CBS News Charlie D’Agata que están haciendo pruebas con más de mil personas en Gran Bretaña y que la única forma de tener la vacuna lista en septiembre u octubre sería empezar a producirla ahora mismo, mientras avanza el programa de pruebas clínicas.

Pascal Soriot, presidente de la farmacéutica británica AstraZeneca (Ben Stansall/AFP).
Pascal Soriot, presidente de la farmacéutica británica AstraZeneca (Ben Stansall/AFP).

“Si las pruebas no dan buenos resultados se perdería esa producción, obviamente, pero si funciona, estaría lista para usarla de inmediato”, declaró Soriot.

Más de mil voluntarios de entre 18 y 55 años han recibido la inyección en un ensayo que comenzó el 23 de abril. La segunda y la tercera fase de las pruebas incluirán a personas de 56 años o más y a niños de cinco a 12 años, según la Universidad. Sin embargo, un examen de la eficacia de la vacuna podría demorar entre dos y seis meses.

A los voluntarios sanos se les inyecta de manera aleatoria la AZD1222 o una vacuna ya aprobada contra la meningitis. No se les dice cuál de las dos les administraron para no predisponerlos.

El apremio del presidente Donald Trump hizo que el Departamento de Salud aportara 1,200 millones de dólares para acelerar el proyecto de AstraZeneca y asegurarle 300 millones de dosis a Estados Unidos, informa Reuters.

Aun así, el secretario de Salud, Alex Azar, no habla del 2020 en el plan de inmunización masiva con la vacuna británica. “Este contrato con AstraZeneca es un hito en el trabajo de la operación [del programa] A la Velocidad de la Luz para una vacuna efectiva, segura y que estará ampliamente disponible en el 2021”, dijo Azar, citado por Reuters.

La firma estadounidense que ha estado a la delantera en las pruebas, los laboratorios Moderna, de Massachussets, no están aportando los datos necesarios para que el resto de los investigadores sientan que, efectivamente, hay una vacuna local al doblar de la esquina, de acuerdo con la revista especializada Stat.

La sede de los laboratorios Moderna en Cambridge, Massachusetts, en una foto tomada el 18 de este mes (Joseph Prezioso/AFP).
La sede de los laboratorios Moderna en Cambridge, Massachusetts, en una foto tomada el 18 de este mes (Joseph Prezioso/AFP).

Hace poco menos de dos meses, la Escuela de Medicina de la Universidad de Pittsburg anunció que había probado con éxito en ratones una vacuna no inyectable. Se aplica en la piel, con un parche cuyos pequeños filamentos traspasan la llamada spike protein (proteína de espiga) al torrente sanguíneo de la persona para inducir una reacción inmunológica al virus.

Los creadores de esa vacuna creen que sería muy efectiva porque la reacción inmunitaria en la piel es más fuerte que en el resto del organismo.

Por otra parte, los científicos advierten que una vacuna contra el nuevo coronavirus no sería necesariamente diferente a la que hoy se aplica contra la influenza. Es decir: que evitaría complicaciones letales de la enfermedad, pero no inmunizaría completamente a quienes la usen.

Eso fue lo que varios expertos le dijeron a Stat: que no funcionaría como las acostumbradas vacunas contra el sarampión o contra la papera, sino más bien como las que se usan contra el llamado “flu”.

“Con algo de suerte y mucho de ciencia, el mundo podría disponer en un futuro no muy distante de vacunas contra el COVID-19”, dice Stat. “Pero esas vacunas no van a prevenir necesariamente todas las infecciones”.

El 15 de mayo, la Organización Mundial de la Salud (OMS) enumeró ocho vacunas candidatas a ser probadas en seres humanos. Además de Moderna Inc. mencionó a las compañías Inovio; Pfizer en asociación con BioNTech, y las chinas CanSino y Sinovac.

El investigador estadounidense William Haseltine, conocido por sus estudios sobre cáncer, VIH/SIDA y el genoma humano, aseguró que el mejor enfoque ahora es controlar la enfermedad a través del rastreo cuidadoso de infecciones y medidas estrictas de aislamiento cada vez que comienza a propagarse.

De momento, Haseltine prefiere no cifrar las esperanzas en la aparición inmediata de una vacuna contra la pandemia. Las vacunas para otros tipos de coronavirus no lograron proteger las membranas mucosas de la nariz, donde el virus generalmente ingresa al cuerpo, explicó.

LAS 10 PRIMERAS

Según la revista especializada Stat, las vacunas más avanzadas en este momento son las siguientes:

LABORATORIOS MODERNA, MASSACHUSSETS, EEUU—Se llama mRNA-1273, y sintetiza una proteína que se encuentra en la superficie del nuevo coronavirus. Al obligar a las células a producir esa proteína, la vacuna estimularía una respuesta inmunológica que protegería al individuo contra la infección. Moderna estableció un récord en la industria farmacéutica con mRNA-1273 al identificar a un candidato a la vacuna apenas 42 días después de que se secuenciara genéticamente el nuevo coronavirus. Hace una semana, Moderna reveló los resultados de su Fase 1, con ocho pacientes que desarrollaron anticuerpos a la enfermedad.

CANSINO BIOLOGICS, CHINA—Tiene su sede en la ciudad de Tianjin. Está usando la misma tecnología que produjo una vacuna contra el virus del Ébola: mezclar un fragmento del código genético del coronavirus con un virus inofensivo. Los voluntarios sanos quedan expuestos a la nueva infección, que estimula la producción de anticuerpos.

INOVIO PHARMACEUTICALS, PENSILVANIA, EEUU--Lleva cuatro décadas intentando convertir el ADN en medicamentos, y cree que su tecnología podría generar rápidamente una vacuna para el nuevo coronavirus, reporta Stat. Inovio ha creado una vacuna de ADN que, según ellos, sería capaz de generar anticuerpos protectores y evitar que las personas se contagien. Se han asociado con el fabricante chino Beijing Advaccine Biotechnology para producir la vacuna.

La sede de la farmacéutica británica AstraZeneca en Macclesfield, en el noroeste de Inglaterra, en una foto tomada en 2014 (Andrew Yates/AFP).
La sede de la farmacéutica británica AstraZeneca en Macclesfield, en el noroeste de Inglaterra, en una foto tomada en 2014 (Andrew Yates/AFP).

UNIVERSIDAD DE OXFORD, GRAN BRETAÑA—Es el proyecto antes explicado, en el que Oxford trabaja en coordinación con la farmacéutica AstraZeneca. En este caso se sirven de un virus inofensivo diseñado para contener la secuencia genética que codifica una proteína en la superficie del nuevo coronavirus.

SINOVAC, CHINA—Se sirve de una versión desactivada del nuevo coronavirus. La compañía usó la misma tecnología al producir vacunas para la hepatitis A y B, las gripes porcina y aviar, y un virus que afecta manos, pies y boca.

BIONTECH, ALEMANIA—Trabaja en varias versiones del mismo procedimiento que usa Moderna en EEUU (generar anticuerpos a partir de mRNA), y se propone desarrollarlos paralelamente, informa la revista especializada. Las farmacéuticas Pfizer y Fosun Pharma, de Shanghai, China, se han asociado a BioNTech dispuestas a producir vacunas para el resto del mundo.

JOHNSON & JOHNSON, EEUU—También emplea tecnología usada contra el ébola y el zika para enfrentar el nuevo coronavirus con una vacuna. Aprovecha los genes del SARS-CoV-2 que generan una reacción inmunitaria, se los injertan a un virus inofensivo y la inyección al individuo genera respuesta inmunológica sin causar la enfermedad.

ARCTURUS THERAPEUTICS, SAN DIEGO, CALIFORNIA—Manipulan un virus de ácido ribonucleico (ARN) que genera defensas contra el SARS-CoV-2. De acuerdo con ellos, bajas dosis de esta vacuna --desarrollada en asociación con la Universidad de Duke—prometen una respuesta más demoledora del sistema inmunológico.

CLOVER BIOPHARMACEUTICALS, CHINA—Su sede está en la ciudad de Chengdu. Se sirve de una proteína presente en la superficie del nuevo coronavirus y trabaja con la gigante británica GlaxoSmithKline para lograr que las vacunas sean potentes.

CUREVAC, ALEMANIA—Utiliza ácido ribonucleico artificial para estimular la producción de proteínas y anticuerpos protectores. Igual que Moderna, recibió una subvención para acelerar el proceso de alistamiento de la vacuna, dice Stat.

"Nadie debe quedar desconectado": Día Mundial de las Telecomunicaciones (VIDEO)

Un hombre echa una rosa al mar en el Malecón de La Habana en medio de la pandemia de coronavirus. (AP/Ramon Espinosa)

Este 17 de mayo se celebra el Día Mundial de las Telecomunicaciones y la Sociedad de la Información, una fecha que resalta el potencial del uso de Internet y otras tecnologías de la información y la comunicación (TIC) en la sociedad.

"La tecnología de la información puede ofrecer un rayo de esperanza, pues con ella miles de millones de personas de todo el mundo pueden estar conectadas”, recordó el secretario general de Naciones Unidas, Antonio Guterres.

"Durante la pandemia de COVID-19, estar conectado, ya sea con nuestros seres queridos, con la escuela y la universidad, con el lugar de trabajo o con los profesionales de la salud y los servicios esenciales, es más importante que nunca.

La Unión Internacional de Telecomunicaciones sigue colaborando con la comunidad de la tecnología de la información y las comunicaciones, así como con los organismos de las Naciones Unidas para ayudar a gestionar y superar la crisis e impulsar la recuperación. Desde la red 5G a los macrodatos, pasando por la computación en la nube y la inteligencia artificial, las nuevas tecnologías tienen un enorme potencial para afrontar los problemas más acuciantes del mundo, como la pandemia actual.

Para que nadie se quede atrás, nadie debe quedar desconectado.

El Día Mundial de las Telecomunicaciones y la Sociedad de la Información nos recuerda que la cooperación internacional en materia de tecnología digital es un elemento crucial para ayudar a atajar la COVID-19 y cumplir la Agenda 2030 para el Desarrollo Sostenible", dijo en un video mensaje.

En esta ocasión el tema es "Conectar 2030: las TIC para los Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS)", que destaca los avances de las tecnologías para el desarrollo inteligente y sostenible.

En particular, las soluciones específicas que propician las tecnologías y las nuevas tendencias para fomentar la sostenibilidad económica, medioambiental y social.

La Agenda Conectar 2030 es una visión global compartida para el desarrollo del sector de telecomunicaciones / TIC bajo sus cinco objetivos estratégicos: crecimiento, inclusión, sostenibilidad, innovación y asociación, lo que ha propiciado que los Objetivos de Desarrollo Sostenible reconozcan la capacidad de las mismas para facilitar los avances humanos y reducir la brecha digital.

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